Mitä on immunologinen vanheneminen?

  • Vastustuskyky vanhenee asteittain 50 ikävuoden jälkeen
  • Ikääntyvä sairastaa enemmän infektioita, syöpätauteja ja autoimmuunitauteja
  • Ikääntyvillä todetaan krooninen lievä tulehdusreaktio
  • Ikääntyvän vastustuskyvyn vanhenemista voidaan hidastaa

Ikääntymisen myötä elimistön immuunipuolustus heikkenee. Ilmiötä kutsutaan immunosenesenssiksi. Immuunipuolustuksen päätekijä, soluvälitteinen immuniteetti heikkenee asteittain. T-lymfosyyttien määrä, monistuminen ja muisti vähenevät ja vasta-aineiden tuotanto uusille taudinaiheuttajille heikkenee. Tämä ilmenee selvimmin lisääntyneenä alttiutena sairastua viruksen ja bakteerin aiheuttamiin infektioihin, erityisesti keuhkokuumeeseen.

Ikääntyminen näkyy myös siten, että esim. vaste influenssarokotukselle heikkenee niin, että yli 65-vuotiailla rokotuksen teho on puolet siitä mitä nuorilla. Kuolleisuus infektiosairauksiin lisääntyy merkittävästi. Influenssaan kuolleista 90 % on yli 65-vuotiaita. Tarkkaan ei tiedetä missä iässä immunologinen vanhenemien alkaa, mutta esimerkiksi syöpäsairauksien esiintyvyys suurenee merkittävästi 55 ikävuoden jälkeen. Lähes 80 % kaikista syövistä todetaan yli 55-vuotiailla. Immunologinen vanheneminen altistaa myös autoimmuunisairauksille kuten reumalle.

Terveilläkin ikäihmisillä todetaan vasta-aineita omia kudoksia kohtaan. Immunologiseen ikääntymiseen liittyy keskeisesti lievä tulehdusreaktio niin, että tulehdusta mittaava herkkä CRP-arvo on hieman koholla. Yllättäen on havaittu, että vanhuksilla sytomegaloviruksen aiheuttama infektio liittyy immuunipuolustuksen heikkenemiseen.
Suoliston bakteerit, mikrobiomi, muuttuu, kun ihminen vanhenee. Tähän muutoksen vaikuttaa myös elintapojen ja ravinnon muuttuminen. Ihmisen mikrobiomi on aktiivisen tutkimuksen kohteena, sillä se vaikuttaa laajasti ihmisen terveyteen.

Ikääntymiseen liittyvää immunologista vanhenemista voidaan hidastaa kaikille tarjolla olevilla keinoilla. On näyttöä, että aktiivinen liikunta, esimerkiksi 30 min kävelyä 5 kertaa viikossa, aktivoi elimistön puolustusmekanismeja. Ravinnon kalorimäärän rajoittamisella on myös todettu suotuisia vaikutuksia. Toisaalta ihmisen vanhetessa dieettiin pitää kiinnittää erityistä huomiota, jotta ravinnossa on riittävästi vitamiineja ja hivenaineita. On lupaavia tutkimuksia, joissa iän myötä heikentynyttä immuunivastetta on voitu aktivoida lääkeaineilla.